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长期以来,当我们说到现代化时,指的是以发展为核心、工业化文明、科技进步、教育普及、观念改变……但美国经济学家奥戴德·盖勒的这本《人类之旅:财富与不平等的起源》则聚焦另一个事实:通过现代化,人类的平均收入增加了14倍,预期寿命增加了一倍。我们常以为,进步来自“人的观念改变了”“技术进步了”,奥戴德·盖勒则坚信,这是倒因为果——是人的进步带动了观念的进步、技术的进步,而不是相反。

在漫长的人类史中,发展一直是主题,否则初民不会放弃闲适的“游牧—采集”生活,转向农耕,也不会从游群到部落,从部落到酋邦,从酋邦到国家。只是近代之前,人类的发展常受制于“马尔萨斯陷阱”。马尔萨斯认为,人口增长是几何级数的,财富增长是算数级数的,后者永远无法追上前者。最终,人口增长不仅会吞噬所有财富增长,还会引发人类社会阵发性的动荡。“增长—人口增加—资源紧张—崩溃—大量人口死亡—再增长”成为重复数千年的死循环。所谓现代化,本质是对“马尔萨斯陷阱”的克服。但直到今天,学者们也找不出一个具体的时间点,来标注人类是何时克服的,因为这是一个渐进的过程——将财富的发展,转化为个人的发展。

马克思曾预言革命的爆发,但它率先发生在俄罗斯,那里80%以上的劳动力从事农业,而在老牌资本主义国家,至今也未发生类似变化。这是因为随着经济发展,为防止利润率下降,资本更多投向人力资本,导致人力资本的价格猛增,引发大众教育革命,从而缓解了资本与人之间的冲突。为了获得高工资,人们加大了教育投入,女性不再愿意过多、过早生育,在100年间,英国女性从平均生育5个孩子降到了2.5个,在“收入增加—投资个人—收入更多—消费能力上升”这一正反馈机制下,人口生产反而变成“数学级数”的速度增长,经济成了“几何级数”的速度增长。“马尔萨斯陷阱”彻底失效。

在中国,不少人基于“现代性批评”,将现代化视为机器替代人、掌控人的过程。而本书则呈现出更乐观的图景:现代性的最大受益者是人,人始终处于现代性的核心地位。工业化初期,一度童工泛滥,留下“资本吃人”的刻板印象,各国纷纷出台法律,但从事实看,这些法律作用甚微,直到通用性技术普及,工厂不再需要低技能的童工,童工现象才大幅减少——表面看,这是政府功劳,但事实上,童工在前资本主义时代就存在,是发展使其消亡。作为后发国家,我们常执着于更多的生产、观念更新、以增长为中心等,但美国“锈带”的衰落留下深刻教训。在今天,以人为本的发展依然有效,只有个体在自我教育上更多投资,主动提升人力资本、改善命运,这才是走向富裕的王道。

过去20年,欧美的个人收入持续增加,被欧美国家逐渐放弃的实体生产虽让部分第三世界国家的经济体量迅速做大,但在人均收入上,仍存较大差距,在一些国家,严重的内卷化甚至还拉大了差距,出现“干活越多,生活越穷”的趋势。问题的关键在于,不能用“方案的力量”对抗“系统的力量”,背离现代化的整体走势,必然是“累死也无功”。以历史上的英国为例,英国是最早跨越现代门槛的国家,值得注意的是,就在英国当年高速增长时,中国、印度等即将完成跨越的国家反而出现了倒退,一些国家甚至用了上百年,才又回到当初的水平。除列强掠夺、内部分裂外,本书揭示出另一个重要的原因:英国通过工业化,率先实现了将“经济发展”转化为“人的发展”。通过倾销,英国工人更富裕,更愿投资自己,而其他国家为购买工业品,只能出口农产品,不得不将农民进一步锁死在土地上,只有“经济发展”,吞噬了“人的发展”,随着人口迅速增加,才会引发社会危机。

如今,现代化正逐渐摆脱传统的工业化生产,因为它的利润太低,对“人的发展”推动乏力,随着大量高学历、同质化人才涌现,社会进步并未加速,反而引发各种冲突。这提醒我们:应警惕对现代化理解的偏差,短期快速增长下,暗藏着长期风险,一旦形成集聚效应,局面将难以扭转。

本书作者作为“统一增长理论”的创始人,试图给出一套能回答各方驳难、平衡诸家意见的整体性发展理论。在本书中,将人均收入视为增长的基本指标、将现代化视为对“马尔萨斯陷阱”的克服、将地理因素视为全球性贫富不均的根本原因等,均引自其他学者的成果,这让本书看上去有点像尤瓦尔·赫拉利的《人类简史》,但正如作者自己所说,《人类简史》中有许多推断性观点,本书则立足实证、言必有据,尤其本书后半部更是《人类简史》所未及。

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